Saturday, December 13, 2014

Frances Glessner Lee Documentary FIlm Update

Film editing can be a slow process, but it's even slower if you don't do it! That's why I'm so grateful that I have a producing partner - we keep each other on track. It's hard to imagine producing a documentary film on one's own. For more updates on our progress, go here.

The film is coming together beautifully. More beautifully than I ever imagined. I feel lucky to be working on such a great project about such an incredible phenomenon like The Nutshell Studies of Unexplained Death and the incorporable Frances Glessner Lee.

Meanwhile, if you need a Frances Glessner Lee fix - we have a special DVD offer. We usually don't do this kind of thing but it's the holidays and we would love for our films to get into the hands of people who don't normally buy DVDs. (And everyone knows the best part about owning a DVD are the DVD extras! In fact, we ran out of room on our Of Dolls & Murder DVD because it's full up with extras! Including some whip smart interviews with John Waters! )

Yours for only $10! But it ends forever on Dec 31st.

Thursday, November 20, 2014

We've got your Black Friday right here!

This holiday season you can get both Of Dolls & Murder and Inside the Speakeasy Dollhouse for $9.99 plus S&H. But this deal will go fast so order yours today. (Nope you don't have to wait until wait until Black Friday)

Sunday, November 16, 2014

Frances Glessner Lee documentary status update

We had a great day in the edit today. Our documentary of Frances Glessner Lee is coming together beautifully. We are so gratefully to the Glessner House for providing us with some key imagery.

Have you been to Frances Glessner Lee's childhood home in Chicago? If not, drop everything and go there!

The vacationing Glessner family. No one knows who is playing the guitar. But you can spot Frances Glessner Lee?

Sunday, November 2, 2014

Frances Glessner Lee documentary update

Kitchen - Nutshell Studies of Unexplained Death - photo by Susan Marks
We've completed another fun and successful day in the edit suite on the Frances Glessner Lee documentary. It's shaping up beautifully!

We're especially excited about our new introduction. We got some great new imagery when we were filming at the Maryland Office of the Chief Medical Examiner last July and it's fun to incorporate that with some of our existing footage.

Since we started with the other documentary film - Of Dolls & Murder - camera technology has gotten smaller and better, so we are getting angles on the Nutshells that we never thought possible 7 years ago.

We feel the excitement building around this new documentary and we are so grateful that so many of you are interested in learning more about Frances Glessner Lee and her Nutshell Studies.

Wednesday, July 16, 2014

Frances Glessner Lee documentary film stills

I'm absolutely in love with going through the stills from our latest documentary film shoot. We use different cameras and lens every time we shoot, so each time, there's something new to see.

I really like how these shots of Frances Glessner Lee's Nutshell Studies of Unexplained Death - Attic - turned out. Some new perspectives will be nice for the new documentary.

Speaking of documentaries, you can get your own Of Dolls & Murder DVD with all the great extras here.

Saturday, July 12, 2014

Filming the Frances Glessner Lee documentary film

Here we are filming our forthcoming documentary film on Frances Glessner Lee. We got special permission to film some GoPro camera shots from inside the Nutshell Studies of Unexplained Death. We are so grateful to everyone at the Maryland OCME and everyone at HAPS for their support this past week!

Tuesday, July 1, 2014

Nutshell Studies and Frances Glessner Lee documentary

We're headed back to Baltimore next week to film the Nutshells, a few more interviews and show a rough cut for a very special forensic conference.

We can't wait! We even have a new filming technique for the Nutshells. Did I mention that we can't wait?

Monday, June 9, 2014

Frances Glessner Lee & Nutshell Studies Documentary Film Update

The Nutshell Studies of Unexplained Death - Parsonage - Dorothy Dennison. This Nutshell was based on a pretty intriguing case. Only slight details were changed. If you are a good researcher, with some time on your hands, you will be able to find out the answer to this case. But I warn you: once you find out the answer, it takes all the fun and mystery out of it. 

Dorothy Dennison body wasn't as decompose as the meat she purchased from the butcher. Why is that? I watched a FBI agent figure it out in a couple seconds flat. 

Here's a research tip for all you people who want to know what happened to Dorothy Dennison - keep in mind that not all research can be done online. Shocking, I know. Filmmakers, writers and yes even detectives, get offline for the bulk of their research. We don't wait for anyone to hand us the answers, we dig for it. There are 100s of cases that Frances Glessner Lee could have based "Parsonage" on, so don't trust what you read online. (Sadly, young women murdered in a domestic setting is far from rare.)

So, happily get out of your comfort zone and think like someone in the pre-internet era. Having said that, we did discover a case that one Nutshell was based upon through google books and then confirmed it at a library.

I hope I don't come across as preachy, just truthful. And hopefully helpful.

On that note: despite what you've read - Murder She Wrote was NOT based on Frances Glessner Lee. 

Know how I know? 

I asked one of the producers of the tv show and he said no, Jessica Fletcher was based on Miss Marple from Agatha Christie's crime novels. 

Again, I asked an actual person that worked on the show instead of believing (and I so wanted to believe!) what I read about Frances being the inspiration for Jessica. So hopefully I've given you some insights into beyond-the-internet research. (I know a few professional researchers who also need to be reminded of some universal truths of research in the internet era.)

Want to know more about Frances Glessner Lee? Read on:

The recent Slate article and the Stuff You Missed in History Class podcast on Frances Glessner Lee has people pretty excited about our documentary film Of Dolls & Murder and our new, forthcoming documentary film and screenplay on Frances Glessner Lee, Her Miniature Life of Crime. 

So here's a run down for the folks that are new to our blog:

  •  We are filmmakers Susan Marks and John Kurtis Dehn
  • If you want to know more about the actual cases the Nutshell Studies were based on, you will have to wait for our film to be finished. I'm not saying we will hand you the answers, you smartypants types (and you know who you are) will be able to figure out a few very important clues. If you want updates on our film, you can like us on facebook
  • We are currently filming the final interviews for the Frances documentary this summer! 
  • We've finished our interviews with Frances Glessner Lee descendents, as well as her carpenter, Alton Mosher and we are, again, thrilled. 
  • We found the missing Nutshell as well as the unfinished ones! 
  • We will be attending the HAPS Conference next month in Baltimore. 
  •  You can only get the DVD extras with John Waters when you buy the DVD of Of Dolls & Murder from our website
  •  Feel free to be in touch with any questions. 

Wednesday, May 21, 2014

McKnight Media Artist Fellows Panel

I'm very excited to be McKnight Fellow! And I'm very excited to be on a panel discussion with my fellow fellows - Todd Cobery and Todd Melby. Come to the Walker Arts Center in Minneapolis, May 29, 2014 and join us!

Sunday, March 23, 2014

Editing Frances Glessner Lee Documentary

Co-producer/Director, John Kurtis Dehn editing Frances Glessnr Lee documentary.
A little peak into our world of editing the Frances Glessner Lee documentary. Currently, we are editing an interview with the grandson of Frances.

Frances Glessner Lee

Filming the Frances Glessner Lee documentary with Frances' great grand kids and an unfinished Nutshell.

Saturday, February 1, 2014

Nutshell Studies of Unexplained Death in Deutschland!

Recently the Nutshell Studies of Unexplained Death were featured in an online German magazine. We are thrilled! Thank you, Danny Kringeil for spreading the good word about Frances Glessner Lee in Deutschland!

Morbide Modellhäuser Blutbad in der Puppenstube

Susan Marks/

Auf den ersten Blick ist das Grauen leicht zu übersehen. Zu leicht bleiben die Augen des ungeschulten Betrachters an all den liebevollen Details der winzigen Puppenhäuschen hängen: den handgemalten Blumen im Muster der Tapeten. Den selbstgenähten Rüschengardinen, den gestrickten Socken, mit wenige Millimeter langen Wäscheklammern zum Trocknen aufgehängt. Man staunt über die nicht mal zentimetergroßen Bierflaschen mit mikroskopisch kleinen Etiketten und über den handgemalten Wandkalender des Jahres 1944, dessen Tage sich nur mit der Lupe erkennen lassen.

Dann erst fällt einem das Blut auf.

Die Spritzer an der Tapete des Schlafzimmers. Die besudelte Matratze, auf der reglos eine Frau im Nachthemd liegt. Der blutgetränkte Pyjama ihres Gatten neben ihr. Und die kleinen Flecken, wie von winzigen Füßen hinterlassen, die sich von seiner Leiche aus quer durch die Wohnung ziehen - durch das Schlafzimmer, das Wohnzimmer, an umgestürzten Möbeln vorbei über Teppich und Fliesen bis hin zum Kinderzimmer. Hier enden sie in einer Lache am Fuß der Wiege, in der neben einem rotverschmierten Kuscheltier eine kleine Babypuppe liegt.

Die 19 alten Puppenstuben, die im Gerichtsmedizinischen Institut von Baltimore in schützenden Glaskästen ausgestellt sind, wirken zutiefst verstörend. Doch hinter ihnen steckt lediglich eine freundliche alte Dame, die die Welt ein kleines bisschen sicherer machen wollte - Frances Glessner Lee. Mit Hilfe ihrer Puppenstuben revolutionierte sie in den dreißiger und vierziger Jahren die Gerichtsmedizin.

Mutter der Rechtsmedizin

Die steckte damals noch in den Kinderschuhen. Eine formalisierte Ausbildung gab es noch nicht. Doch Glessner Lee, reiche Erbin einer Chicagoer Industriellenfamilie, hatte sich in den Kopf gesetzt, Rechtsmedizinerin zu werden. Und so las sie einfach, was immer sie zur Auswertung von Blutspuren, zum Nachweis von Giften, zur Untersuchung von Schussverletzungen und Ähnlichem in die Finger bekam. Bald hortete sie eine Hunderte Bände starke Fachbibliothek.

Glessner Lee, damals bereits eine Frau in den Fünfzigern, hatte nach ihrer Scheidung beschlossen, ihr Leben wieder selbst in die Hand zu nehmen, und gab alles, um ihr Ziel zu erreichen: So bemühte sie sich neben ihren autodidaktischen Studien, als freiwillige Polizeihelferin praktische Ermittlungserfahrungen zu sammeln. Offenbar mit Erfolg, wurde sie doch laut "New York Times" vom 7. Oktober 2004 zum ersten weiblichen Mitglied der International Association of Chiefs of Police gewählt, einer weltweiten Organisation zur Optimierung von Polizeiarbeit. Während ihrer freiwilligen Tätigkeit konnte Glessner Lee allerdings nicht nur fachmännische Ermittlungen beobachten - sondern auch, wie oft Verbrechen ungeklärt blieben, weil Polizisten Beweisstücke falsch untersuchten oder Morde für Unfälle hielten.

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Glessner Lee erkannte, dass die Polizei unbedingt verlässlichere Forensiker brauchte, die eine wissenschaftlichen Standards genügende Ausbildung durchlaufen hatten. Und so nutzte sie ihr erhebliches Vermögen, um diesen Missstand zu beseitigen: 1931 stiftete sie der Harvard Medical School 250.000 Dollar, um die erste rechtsmedizinische Fakultät der USA zu gründen. Zudem spendete sie der Hochschule Tausende Bücher zur Einrichtung einer Fachbereichsbibliothek und unterstützte die neu eingerichteten Seminare über Mordermittlungen, indem sie üppige Festbankette für die Teilnehmer ausrichtete.

Schon als Kind hatte Glessner Lee davon geträumt, Ärztin zu werden, doch ihre Eltern hatten befunden, für ein Mädchen aus gutem Hause schicke es sich nicht, zu studieren. Nun aber, Jahrzehnte später, hatte sie endlich eine Beschäftigung an der Universität gefunden - als Beraterin des rechtsmedizinischen Fachbereichs.

Stricken für Leichen

Auch für ihren unbändigen kreativen Drang, mit dem sie früher nur auf das Unverständnis ihres Ex-Mannes gestoßen war und sich so von ihm entfremdet hatte, fand sie nun ein Ventil. Sie war überzeugt: Könnte man jungen Rechtsmedizinern und Polizisten beibringen, jedes noch so winzige Detail eines Tatorts genau zu erfassen und präzise wissenschaftlich zu analysieren, würde die Wahrheit wie in einer verdichteten Miniatur des Geschehens - nach englischer Redensart "in a nutshell" ("in einer Nussschale") - sichtbar werden. So machte die handwerklich begabte Millionenerbin sich daran, in unermüdlicher Kleinarbeit 19 Schaukästen zu bauen, die exakt die Tatorte realer Todesfälle widergaben. Mit ihrer Hilfe sollten junge Ermittler ihren analytischen Blick schulen.

Glessner Lee nahm es mit der detailgetreuen Darstellung in ihren "Nutshell Studies of Unexplained Death", wie sie die morbiden Puppenhäuser taufte, überaus ernst. Im Maßstab von 1 Zoll : 1 Fuß baute sie mit Hilfe von Zahnarztinstrumenten jedes Detail realer Tatorte als Miniatur nach: abblätternde Tapeten, Kratzer auf dem Fußboden, die genaue Form von Blutspritzern, winzige Patronenhülsen. Lampen versah sie mit funktionierenden Glühbirnen, auf Miniaturausgaben von "Newsweek" und "Boston Herald" trug sie von Hand millimetergroße Schlagzeilen ein. Wollpullover der Toten strickte sie mit umfunktionierten Stecknadeln selbst und trug altmodische Kleidungsstücke, extra um realistisch abgenutzten Stoff für die Leichen in ihren Dioramen zu bekommen.

Sie ahnte wohl selbst, dass ihre Detailversessenheit fast neurotische Züge trug: "Ich bin ununterbrochen versucht, noch mehr Indizien hinzuzufügen", schrieb sie einmal einem Mitarbeiter der Harvard Medical School, "Halten sie mich auf, wenn ich zu weit gehe". Doch niemand bremste die eifrige Bastlerin - zum Glück.

Kriminalistische Kleinode

1945 stiftete die bereits 67-jährige Dame ihre Schaukästen des Grauens der Universität Harvard, wo sie in Seminaren eingesetzt wurden - nach strengen Vorgaben. 90 Minuten hatte jeder Teilnehmer pro Modell Zeit, den Miniaturtatort auszuwerten. Erlaubt waren dabei nur einfache Hilfsmittel wie Lupen oder Taschenlampen. Der Betrachter, hielt Glessner Lee in ihren Notizen fest, solle die Miniaturen "am besten untersuchen, indem er sich vorstellt, er wäre nur 15 Zentimeter groß". Selbst eine Blickrichtung empfahl sie: spiralförmig im Uhrzeigersinn von außen nach innen.

Jahrzehntelang ließen Harvard-Studenten ihre Blicke über blutverschmierte Miniatur-Wäschekörbe wandern, analysierten die Todesursache im Dachgebälk erhängter Plastikfiguren oder betrachteten die Schnittwunde an der Kehle einer Prostituierten-Puppe - mit großem Erfolg. Von "unschätzbarem Wert" seien die Dioramen für den Unterricht gewesen, lobte Marylands Oberster Gerichtsmediziner John Smialek 1992 in der "American Medical News": "Heute können wir Videos aufnehmen. Damals gab es keine andere Weise, einen Tatort so nachzubilden, dass er auf standardisierte Weise ausgewertet werden kann."

Posthum zum Fernsehstar

Doch die Zeiten änderten sich. 1962 starb Frances Glessner Lee im Alter von 83 Jahren, und der Forensik-Studiengang, den sie bis zuletzt finanziert hatte, musste eingestampft werden. Ihre Familie übergab die einzigartigen Dioramen dem Gerichtsmedizinischen Institut von Baltimore, wo sie noch heute ausgestellt sind.

Mit dem Aufkommen neuer Technologien wandelte sich auch die Arbeit in der Forensik. Statt der genauen Beobachtung mit bloßem Auge gewannen Videos, Computermodelle und Genanalysen immer größere Bedeutung - auch abseits der Tatorte: Fernsehserien wie "CSI: Den Tätern auf der Spur" feierten Forensiker als hochtechnisierte Superermittler. Mit ihren modernen Hilfsmitteln rekonstruierten sie aus jedem Stofffetzen den kompletten Tathergang. Egal, wie absonderlich der Fall sein mochte.

Auch dann noch, wenn die TV-Ermittler es, wie in "CSI"-Staffel sieben, mit einer Frau zu tun bekamen, die jede noch so winzige Einzelheit ihrer Taten im Voraus mit neurotischer Detailversessenheit plante - in selbstgebauten Puppenhäusern.

Monday, January 27, 2014

In honor of Frances Glessner Lee on the 52nd anniversary of her death

A post from our friends at the Glessner House Museum for their blog:


Monday, January 27, 2014

Frances Glessner Lee Remembered

Frances  Glessner Lee in 1961

Today marks the 52nd anniversary of the death of Frances Glessner Lee, the last surviving family member to have lived in the house at 1800 South Prairie Avenue.  A highly-regarded pioneer in the field of legal medicine, Lee has just been honored by her inclusion in a new children’s book focusing on the work of female scientists.
Lee became interested in legal medicine (also known as forensic science or homicide investigation) through her friendship with Dr. George Burgess Magrath, a long-time family friend and classmate of her brother George at Harvard University.  In 1932, Lee gave a gift of $250,000 to Harvard to create the chair in legal medicine in the medical school.  The endowment ensured the perpetuation of the department in which Dr. Magrath had taught since 1907.
Two years later, Lee presented the school with a library of over 1,000 volumes, which was dedicated as the George Burgess Magrath Library of Legal Medicine.  The library, unique in the United States at the time, was personally assembled by Lee and contained many rare volumes and documents, some dating back to the 15th century. 
In the mid-1940s, Lee initiated biannual seminars in homicide investigation at Harvard.  State policemen from around the country vied for the opportunity to attend and earn the distinction of being a Harvard Associate in Police Science.  The seminars included an examination of the “Nutshell Studies” – miniature rooms depicting death scenes meticulously created by Lee for the study and analysis of evidence.  The 18 rooms are still in use today and now reside at the Medical Examiner’s Office in Baltimore, Maryland.
Frances Glessner Lee at work on the Nutshells in the early 1940s

In 1943, Lee was honored for her contributions to the field by being appointed as a State Police Captain in the state of New Hampshire, the first female to be appointed to that position in the country.  She was later given honorary status in many other state and municipal police departments as well, and in 1956 received an honorary doctorate in Civil Laws from New England College.
She died peacefully at her home at The Rocks Estate in New Hampshire on January 27, 1962 at the age of 83 and was interred in the Maple Street Cemetery in Bethlehem, New Hampshire.
The new book, Girls Research! Amazing Tales of Female Scientists, was written by Jennifer Phillips and published in 2014 by Capstone Press.  The premise of the book is to introduce a young audience to the significant accomplishments of women who not only made important strides in the field of science, but in the early days, had to overcome obstacles to get an education, jobs, and respect. 
The two-page entry for Frances Glessner Lee states, in part:
“Glessner Lee wanted a career.  Being creative and determined, she found a way to get one.  In fact she created an entirely new profession – the field of forensic science.   You’ve probably heard of the TV show CSI: Crime Scene Investigation.  In that show scientists study crime scenes to find out who committed a murder. . . Many of the techniques forensic scientists used today were created by Glessner Lee.”
The book places Frances Glessner Lee in an elite group of female scientists including Anna Freud, Marie Curie, Jane Goodall, Dian Fossey, Jocelyn Elders, Florence Nightingale, Mary Leakey and many others.

Sunday, January 19, 2014

Nutshell Studies of Unexplained Death and Frances Glessner Lee Documentary

Of Dolls & Murder in the Baltimore Sun

Filmmaker John Kurtis Dehn's film Of Dolls & Murder makes the front page of the A&E section of the Baltimore Sun

New angle on an old Nutshells - thanks to the iphone

Filming the Nutshell Studies of Unexplained Death
We're in the edit suite today, editing interview footage of Alton Mosher, Nigel Manley and Clare Brown.  We're also going through our hundreds and hundreds (thousands?) of photos from our various trips to Baltimore. We have such rich material to work with for this documentary! We feel so fortunate.

Thursday, January 9, 2014

Frances Glessner Lee documentary gets grant!

Great news! Filmmaker Susan Marks (co-director) was awarded a Minnesota State Arts Grant to help finish the new documentary film on Frances Glessner Lee!

Read all about it here!

Thursday, January 2, 2014

Happy New Year from Frances Glessner Lee

Don't you just love it? A New Year greeting from Frances Glessner Lee to one of her longtime employees at The Rocks.

Wednesday, January 1, 2014

2014 The Year of Frances Glessner Lee

Happy New Year!! Thanks for all the support you've given us over the past year. We sincerely appreciate it. 

We are very excited for 2014. Why? Because we will wrap our documentary film on Frances Glessner Lee and finish our rewrites for our feature screenplay about her.  Exciting stuff! If you are thinking you already know Frances' story - you may be surprised by what we've uncovered. 

You might also think that after making Of Dolls & Murder we would be tired of all of this and ready to move on, but truly her story is well worth further exploration. 

So here's to a great year! 2014 - the Year of Frances Glessner Lee!

Frances Glessner Lee and her Nutshell - Dark Bathroom in a new documentary film, Her Miniature Life of Crime.